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La Batalla de Las Mercedes

Por Armando Fernández Martí

Después de siete días de cruentos e ininterrumpidos combates, el 6 de agosto de 1958, hace hoy 55 años, el ejército de la tiranía batistiana abandonó precipitadamente el poblado de Las Mercedes, última posición que le quedaba al régimen dictatorial en la Sierra Maestra, después de la Ofensiva General de Verano lanzada contra el Primer Frente del Ejército Rebelde con el objetivo de aniquilarlo.

Y fue precisamente por Las Mercedes por donde comenzó la ofensiva batistiana el 25 de mayo de 1958, cuando efectivos de los Batallones 17 y 20, unos 400 soldados, ocuparon ese poblado serrano, no sin antes combatir duramente contra una escuadra rebelde de poco más de 12 hombres que le provocó numerosas bajas.

En esta ocasión, el Ejército Rebelde estableció un cerco alrededor de Las Mercedes con el propósito de que los batallones acorralados allí no pudieran recibir ningún tipo de refuerzo ni tampoco sus soldados pudieran escapar, a no ser para rendirse a los insurgentes.

En Las Mercedes, los soldados del régimen contaban para su defensa con modernos y numerosos recursos bélicos, entre ellos tanques, morteros y obuses, además de tener de forma permanente el apoyo de la aviación batistiana que realizaba varias incursiones aéreas al día sobre las posiciones rebeldes.

Las fuerzas guerrilleras participantes directamente en el cerco a las tropas del ejército en Las Mercedes, estaban al mando del Comandante Ernesto Che Guevara, contando con una vanguardia de 20 hombres dirigida por Camilo Cienfuegos y varias escuadras y pelotones que encabezaban valerosos capitanes como Guillermo García, Lalo Sardiñas, Raúl Castro Mercader, entre otros.

Los tres últimos días del cerco a las tropas acorraladas en Las Mercedes sin que estas pudieran recibir refuerzo por ninguna vía, precipitaron que en la tarde del 6 de agosto de 1958, el jefe del Batallón 17, Comandante Corso y sus tropas abandonaran precipitadamente ese lugar, quedando la Sierra Maestra libre de efectivos de la dictadura batistiana.

El saldo de esta batalla para el ejército fue de 24 muertos e incalculable número de heridos, mientras que los rebeldes lamentaron la muerte de 8 combatientes y 17 heridos. El número de armas capturadas no fue significativo. Así concluyó con más pena que gloria la gran Ofensiva de verano del régimen de Batista para aniquilar al Ejército Rebelde y su Comandante en Jefe en la Sierra Maestra, dando paso así a la contraofensiva que le condujo a la victoria del Primero de Enero de 1959.

Una entrevista para la historia

La entrevista que el 17 de febrero de 1957 ofreciera el Comandante en Jefe Fidel Castro a Herbert L. Matthews, prestigioso periodista del diario norteamericano The New York Times, rompió el silencio que sobre la lucha guerrillera en la Sierra maestra mantenía la dictadura batistiana mediante una férrea censura de prensa.

Bajo el título “Visita al cubano rebelde en su refugio”, se publicó el 14 de febrero de 1957 el primero de tres reportajes de Matthews, acompañado de una foto del líder del Movimiento 26 de Julio, que acaparó la atención mundial y conmocionó la isla, pues según la dictadura el foco guerrillero había sido exterminado y su líder muerto.

El reportaje aparecido en el influyente diario norteamericano The New York Times comenzaba de esta forma: “Fidel Castro, el líder rebelde de la juventud cubana, está vivo y peleando con éxito en la intrincada Sierra Maestra, en el extremo sur de la isla”

La entrevista se realizó en áreas de la finca del campesino Epifanio Díaz, en la zona del Jíbaro, en la Sierra Maestra, lugar donde había llegado el reportero en la madrugada del domingo 17 de febrero, después de 16 horas de viaje en auto desde La Habana hasta Manzanillo y una extensa y riesgosa caminata nocturna hasta el sitio indicado para el encuentro. Matthews tenía entonces 57 años de edad.

El Comandante en Jefe y Mathews conversaron desde el amanecer hasta la media mañana del 17 en un bohío vara en tierra donde Fidel le expuso detalles de la lucha guerrillera durante los 79 días transcurridos, desde la llegada del Granma hasta esa fecha debido a la censura impuesta por la dictadura, por lo que dijo al reportero norteamericano: “Usted será el primero en hablar de nosotros”

“Batista -dijo Fidel- tiene tres mil hombres sobre las armas contra nosotros. El ejército opera en columnas de 200 soldados, nosotros en grupos de 10 a 40. Es una batalla contra el tiempo y el tiempo está a nuestro favor”.

En esos momentos, el núcleo guerrillero era solo de 18 hombres armados.

La entrevista realizada por el prestigioso reportero a Fidel en la Sierra Maestra, finalizó en la media mañana del 17 de febrero de 1957, hace hoy exactamente 55 años. Las notas tomadas por el periodista y las fotos fueron sacadas del país el día 19 de ese mes, en el cinto de la esposa de Herbert L. Matthews y el 24 era publicado el primero de los tres reportajes que sobre el tema escribiera para el New York Times.